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Sonda espacial Hayabusa2 do Japão pode trazer poeira de asteróide para a Terra

A agência espacial japonesa JAXA está agora planejando estender sua missão por mais de uma década para atingir dois novos asteróides.

Chame isso de entrega especial: depois de seis anos no espaço, a sonda Hayabusa2 do Japão está voltando para casa, mas apenas para entregar suas raras amostras de asteróides antes de iniciar uma nova missão. A sonda do tamanho de uma geladeira, lançada em dezembro de 2014, já emocionou os cientistas ao pousar e coletar material de um asteróide a cerca de 300 milhões de quilômetros (185 milhões de milhas) da Terra .

Mas seu trabalho ainda não acabou, com cientistas da agência espacial japonesa JAXA agora planejando estender sua missão por mais de uma década e tendo como alvo dois novos asteróides.

Antes que essa missão possa começar, Hayabusa2 precisa deixar suas preciosas amostras do asteróide Ryugu , “palácio do dragão” em japonês.

Os cientistas esperam que a cápsula contenha cerca de 0,1 grama de material que ofereça pistas sobre como era o sistema solar em seu nascimento, cerca de 4,6 bilhões de anos atrás.

As amostras podem lançar luz sobre “como a matéria está espalhada ao redor do sistema solar, por que existe no asteróide e como está relacionada à Terra”, disse o gerente do projeto Yuichi Tsuda a repórteres antes do desembarque de domingo.

O material está em uma cápsula que se separará da Hayabusa2 enquanto estiver cerca de 220.000 quilômetros acima da Terra e, em seguida, mergulhará no deserto do sul da Austrália.

Eles foram coletados durante duas fases cruciais da missão no ano passado.

No primeiro, Hayabusa2 pousou em Ryugu para coletar poeira antes de disparar um “impactor” para agitar o material puro de baixo da superfície. Meses depois, pousou para coletar amostras adicionais.

“Podemos conseguir substâncias que nos darão pistas sobre o nascimento de um planeta e a origem da vida … Estou muito interessado em ver as substâncias”, disse o gerente da missão Makoto Yoshikawa aos repórteres.

Protegidas da luz solar e da radiação dentro da cápsula, as amostras serão coletadas, processadas e, em seguida, transportadas para o Japão.

Metade do material será compartilhado entre a JAXA, a agência espacial norte-americana NASA e outras organizações internacionais, e o restante será mantido para estudos futuros conforme os avanços forem feitos na tecnologia analítica.

Dois novos alvos de asteróides
Depois de lançar suas amostras, Hayabusa2 completará uma série de órbitas ao redor do Sol por cerca de seis anos, registrando dados sobre poeira no espaço interplanetário e observando exoplanetas.

Em seguida, ele se aproximará do primeiro asteróide alvo em julho de 2026.

A sonda não chegará tão perto do asteróide chamado 2001 CC21, mas os cientistas esperam que ela seja capaz de fotografá-lo enquanto ele completa uma “passagem em alta velocidade”.

Chegar tão perto também pode ajudar a desenvolver o conhecimento sobre como proteger a Terra contra o impacto de um asteróide.

Hayabusa2 seguirá então em direção ao seu alvo principal, 1998 KY26, um asteróide em forma de bola com um diâmetro de apenas 30 metros. Quando a sonda chegar ao asteróide em julho de 2031, estará a aproximadamente 300 milhões de quilômetros da Terra.

E o alvo apresenta novos desafios significativos, até porque está girando rapidamente, girando em seu eixo a cada 10 minutos.

Hayabusa2 irá observar e fotografar o asteróide, mas é improvável que pouse e colete amostras, pois provavelmente não terá combustível suficiente para devolvê-las à Terra.

Ainda assim, apenas chegar ao asteróide será uma façanha, disse Seiichiro Watanabe, cientista do projeto da sonda Hayabusa2 e professor de ciência planetária na Universidade de Nagoya.

“É como um atleta que fez duas tentativas em uma partida da Copa do Mundo de Rúgbi tentando competir nas Olimpíadas, 10 anos depois de mudar para a patinação artística”, disse ele aos repórteres.

“Nunca esperávamos que o Hayabusa2 realizasse outra missão … mas é um plano cientificamente significativo e fascinante.”

A extensão da missão vem com riscos, incluindo que o equipamento da Hayabusa2 se degradará no espaço profundo, mas também oferece uma forma rara e econômica de continuar a pesquisa.

A sonda é a sucessora do primeiro explorador de asteróides da JAXA “Hayabusa”, que significa falcão em japonês.

Essa sonda trouxe de volta amostras de poeira de um asteróide menor em forma de batata em 2010, após uma odisséia de sete anos, e foi saudada como um triunfo científico.


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